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News & Press: eConnections

Interview with Dr. Monica Vera

Monday, December 3, 2018  
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Interview by Mecker Moller, MD. Translation by Luz Maria Rodriguez, MD, FACS. Edited by Mecker Moller, MD, Luz Maria Rodriguez, MD, FACS, and Marie Crandall, MD.

Dr. Mónica Vera is the first female president of the Bolivian Surgical Association. AWS interviewed her about her career, the obstacles she has overcome, and the possibilities for women in surgery in her country and internationally.

Could you give a review on how you managed to accomplish such a high level of leadership and give advice to other women who wish to follow in your footsteps?

In addition to being the first female bariatric surgeon in Bolivia, another accomplishment that has made me known in my country is being one of the first ATLS instructors. Both these endeavors have allowed me to demonstrate to my colleagues my dedication to my of work. I have also been a part of numerous board positions for the society of surgery in my city.

Furthermore, I have attended various conferences in my country and have actively participated in the scientific portions as well as in the administrative meetings. Additionally, I am the founder of the bariatric surgery committee in Bolivia of which I was recognized as the national president. I have been president of the Bolivian Society of Surgery in the Santa Cruz Chapter. All of the aforementioned efforts have allowed me to maintain my position as the elected president of this society. The best advice I can give to any surgeon who wishes to follow in my footsteps is to demonstrate commitment in everything that they propose to carry out until the task is completed.

During our training, did you find mentors who have guided or inspired you to achieve your goals?

Starting my residency in an environment that was dominated mostly by men was not easy, however as I gained their respect and trust, I was able to find excellent mentors. Once I graduated, I found a great surgeon who truly inspired me and introduced me to the ATLS. I applied this methodology to my daily life in order to continue achieving all my goals step by step.

What is the percentage of female applicants to medical schools and how many of these apply to surgical careers?

I do not have the exact data, but I do recognize that more and more women in my country are currently enrolled in medical schools. I have also noticed that the number of female residents in surgery also increases each year. Recently, we have also successfully created a group of the female surgeons from all of Bolivia.

How many bariatric surgeons exist in Bolivia? And how do you compare the interest in this subspecialty in Bolivia with the rest of South America and with North America?

There are currently five bariatric surgeons in different cities of Bolivia. However, only two or three of us are clinically active.

What type of methodology do you consider or use in order to teach medical students and residents during the clinical practices and within the operating room?

The best advice I can give these students is for them to grasp the courses of ATLS, ACLS and PHTLS as these are able to teach them methodologies that can be applied to all aspects of surgery, and to life itself.

Are there still stigma or social barriers upon women surgeons in Bolivia, and what alternatives do you consider possible as a way to overcome these barriers? Did you personally find some of these barriers and how were you able to overcome them?

For me, these barriers began breaking the moment I gained the respect and trust of my colleagues by showing them my commitment to the job, academics, and my determination to always surpass my own accomplishments.

What is the perception of the public with regards to the competence of female surgeons in your country?

In Bolivia, there are still social barriers that exist towards women surgeons, especially when society expects the male figure to assume the role of a surgeon. These barriers and stigmas break once society is able to see female surgeons as responsible and focused professionals.

What programs exist in Bolivia to help women surgeons who are also mothers or heads of families to avoid "burn-out" or give up on their careers?

None. These are not even considered for any professional career women with a position in leadership positions.

How do you achieve a balance between your career and your responsibilities at home? Do you have support at home regarding your role as a mother or in your personal projects/hobbies?

Being able to balance my profession with my personal life and my different roles (mother, wife, daughter, sister, aunt, etc.) was very difficult and I had to sacrifice many things. However, I had the constant support of my parents, siblings and husband which facilitated my ability to pursue my profession without neglecting my responsibilities at home.

Are there leadership differences between female and male surgeons?

Female surgeons are more attentive to details. As women, we also tend to be more maternal which is an advantage as we continuously strive to find a benefit for all those involved, sometimes leaving behind our personal interests.

What is your vision as president of the College of Surgeons in Bolivia in order to incorporate more female surgeons in areas of leadership?

My vision as president of the College of Surgeons in Bolivia is to support the training of all female surgeons, help them be well-prepared, and empower them to achieve more leadership positions in their cities at a national and international level.

What opportunities do you think we could explore in order to create a collaboration for training young female surgeons into a global standpoint?

I believe that together with the Association of Women Surgeons (AWS), we would help many female surgeons in the world recognize that they are not alone and that many others share their same experiences. The lessons that are presented through this association inspire and empower young female surgeons to acknowledge that this is no longer a field exclusively for male surgeons.

Entrevista con Dra. Mónica Vera, Presidenta de la Asociación de Cirujanos de Bolivia, Cirujana Bariátrica

¿Podría hacernos una reseña sobre cómo logró usted llegar a tan alto nivel de liderazgo y cuál es su consejo a otras mujeres que deseen seguir sus pasos?

Lo que me hizo conocida en mi país fue el haber sido una de las primeras instructoras de ATLS (Advanced Trauma Life Support), además de ser la primera cirujana bariátrica en Bolivia , ambos me han permitido mostrar a los colegas mi dedicación al trabajo.

He sido parte de varios directorios de la sociedad de cirugía en mi ciudad, asistí a muchos congresos en mi país y en ellos participé activamente en la parte científica como en las reuniones administrativas. Fui fundadora del comité de cirugía bariátrica en Bolivia, del cual fuí presidenta nacional en varias gestiones. He sido presidenta de la sociedad boliviana de cirugía –capítulo Santa Cruz. Todas las gestiones realizadas antes me han permitido continuar como presidenta por aclamación en asamblea.

El mejor consejo a cualquier cirujana que desee seguir mis pasos es demostrar el compromiso en todo lo que se propongan realizar hasta completarlo.

¿Durante su entrenamiento, encontró mentores que le hayan guiado o inspirado a obtener sus metas?

Empezar la residencia en un ambiente de hombres no fue fácil, sin embargo a medida que yo me ganaba el respeto y confianza tuve excelentes mentores. Una vez que me gradué hubo un gran cirujano que me inspiró e introdujo en el ATLS como instructora, ésta metodología la apliqué en mi vida diaria para seguir intentando mis metas paso a paso.

¿Cuál es el porcentaje de mujeres que entran en las escuela de medicina y de ellas cuantas aplican a las carreras quirúrgicas?

No cuento con los datos exactos, pero cada vez mas mujeres en mi País están en las escuelas de medicina y también se ve que el numero de residentes mujeres en cirugía cada año crece mas. Recién hemos logrado crear un grupo de mujeres cirujanas de todo Bolivia.

¿Cuántas cirujanas bariátricas existen en Bolivia? ¿Y cómo se comparan el interés por esta subspecialidad en Bolivia con el resto de Sudamérica y con Norte América?

Somos 5 cirujanas bariátricas en diferentes ciudades de Bolivia, sin embargo solo 2 ó 3 somos las más activas.

¿Qué tipo de metodología considera o usa usted para enseñarle a los estudiantes de medicina y residentes durante las prácticas clínicas y dentro del quirófano?

El mejor consejo que puedo impartirles es que realicen los cursos de ATLS, ACLS (Advanced Cardiac Life Support), PHTLS (Prehospital Trauma Life Support), ya que te enseña una metodología que se puede aplicar a la vida misma.

¿Existen aún estigma o barreras sociales hacia las mujeres cirujanas en Bolivia, y que alternativas considera usted posible para superar esas barreras? ¿Encontró usted algunas de esas barreras y cómo las superó?

Estas barreras y estigmas ya fueron rotas hace tiempo en Bolivia, prueba de ello es que estoy en un alto puesto que por muchos años solo fué para cirujanos hombres.

Para mi estas barreras fueron rompiéndose al momento que ganaba el respeto y la confianza de los colegas mostrando el compromiso al trabajo, al estudio y a las ganas de superarme a mi misma siempre.

¿Cual es la percepción del público en cuanto a la competencia de mujeres cirujanas en su País?

En Bolivia aún existen barreras sociales hacia las mujeres cirujanas, sobre todo por parte de la población, que siempre espera la figura masculina para asumir el rol del cirujano. Esta barrera y estigmas se rompen a medida de que ven en la cirujana una persona responsable y seria.

¿Que programas de apoyo existen en Bolivia para mujeres cirujanas madres o cabezas de familia para evitar burn out o que deserten de la carrera?

Ninguno, ni siquiera están consideradas para cualquier mujer profesional que ocupa altos cargos.

¿Cómo logra usted obtener un balance entre su carrera y sus responsabilidades en el hogar. ¿Dispone en su hogar con apoyo en cuanto a su rol de madre o proyectos personales/hobbies?

El equilibrar la profesión con la vida personal y los diferentes roles como madre, esposa, hija, hermana, tía etc. fué muy difícil y tuve que sacrificar muchas cosas; sin embargo tuve el apoyo de mis padres, hermanos y esposo, lo que me facilitó poder realizarme en mi profesión sin descuidar las responsabilidades de mi hogar.

¿Existen diferencias de liderazgo entre mujeres cirujanas vs hombres cirujanos?

Las mujeres cirujanas nos fijamos más en detalles, y como mujeres , somos mas maternales, lo cual es una ventaja pues a través de esto siempre velamos y trabajamos para el bien de todos, dejando de lado muchas veces nuestros propios intereses.

¿Cual es su visión como Presidenta del Colegio de Cirujanos de Bolivia para incorporar más mujeres cirujanas en áreas de liderazgo?

Mi visión como presidenta del colegio de cirujanos de Bolivia es apoyar en la capacitación de las cirujanas mujeres , ayudarlas a preparase y a empoderarlas para que logren tener mas liderazgo en sus ciudades, a nivel nacional e internacional.

¿Qué oportunidades considera usted que podríamos explorar para crear una colaboración desde la perspectiva de cirugía global y tutoría para jóvenes cirujanas?

Creo que la colaboración con la asociación de mujeres cirujanas (AWS) del Colegio de Cirujanos de Estado Unidos, ayudaría a que muchas mujeres cirujanas en el mundo vean que no están solas y la experiencias, así como las enseñanzas de muchas de ustedes, inspiraría a las cirujanas jóvenes a capacitarse para empoderarse en un área que ya dejo de ser exclusiva de los hombres.